¿Por qué se indica ABA para el tratamiento del autismo?

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En exclusiva, el Dr. Scott Cross, director clínico del Instituto Lovaas de California, nos cuenta qué es el ABA, cómo funciona y por qué se indica cada vez más en los tratamientos de niños y adultos con autismo.

¿Qué significa ABA?

ABA significa Análisis Aplicado de la Conducta (Applied Behavior Analysis). Dicho análisis es un campo científico que se dedica a la ciencia de la conducta observable y medible. Aplicada se refiere a que nuestra investigación que se llevó a cabo en el mundo real y no en un laboratorio, y que arroja resultados socialmente significativos. De la Conducta, porque nos basamos en las mediciones objetivas, precisas y fiables de comportamiento para evaluar la efectividad de los tratamientos que diseñamos. Análisis porque tiene como objetivo identificar las variables que son responsables de la ocurrencia o no ocurrencia de un comportamiento.

¿Sobre que fundamentos teóricos o científicos se construyó este método?

ABA se basa en los principios de la investigación del conductismo y la teoría del aprendizaje. BF Skinner observa que las respuestas podrían predecirse mediante el análisis de lo que se produce inmediatamente después de la respuesta. Algunas de las consecuencias de una respuesta aumentan la probabilidad futura de otra respuesta y a eso denominamos “refuerzo”. Skinner también observó que las respuestas podrían reducirse al no proporcionar refuerzo y llamamos a esto “extinción”. BF Skinner proporcionó una amplia base teórica que muchos han reproducido y extendido más allá de los límites del laboratorio.

¿Quién desarrolló el método ABA y en qué año comenzó? ¿Cuáles fueron los interrogantes clave para desarrollar el método?

El Dr. Lovaas comenzó a utilizar técnicas de conducta para reducir los comportamientos extremos en la década de 1960. Antes de este momento, los profesionales le decían a los padres de los pacientes que ellos eran la causa del autismo de sus hijos. A los padres se les tornaba difícil cuidar de sus hijos con autismo, y como resultado muchos profesionales recomendaban a los padres que los internen. Aquí es donde se implementaron varios tratamientos ABA por primera vez, incluidos los del Dr. Lovaas. En este momento, el Dr. Lovaas comenzó a ensamblar tratamientos ABA en un paquete global para hacer frente a los retrasos en el desarrollo y los excesos conductuales característicos de los niños con autismo.   En ese momento, las cuestiones clave para resolver en el tratamiento de niños con autismo eran 1. En primer lugar si las demoras propias de los niños con autismo (es decir, retrasos en el lenguaje, en las habilidades sociales, las destrezas de la conducta adaptativa, etc.) y los excesos (por ejemplo, las rabietas, la resistencia a la interacción con la gente y comportamientos repetitivos característicos de los niños con autismo) podrían todos ser tratados con la terapia conductual. 2. Si la terapia del comportamiento podía dar resultados significativos en niños con tendencia a la disminución de la capacidad cognitiva, que no adquirían el habla, y que estaban institucionalizados.   Los resultados del estudio del Dr. Lovaas se publicaron en 1973. Consistió en 20 participantes (que era, y sigue siendo, un gran número de analisis en tratamiento conductual). Los resultados de este estudio incluyeron las demostraciones siguientes: 1. Los niños con autismo pueden aprender (hubo nuevas adquisiciones en el desarrollo cognitivo de rasgos que se creían fijos e inmutables); 2. Las conductas inadaptadas y repetitivas se podían disminuir con el tratamiento ABA; 3. Hubo una gran heterogeneidad en la respuesta al tratamiento conductual. Los niños más pequeños en promedio hacen mayores adquisiciones. Con grupos de niños de otras edades los resultados eran también muy alentadores. Hubo quienes avanzaron más y quienes menos. 4. Hubo poca generalización a nuevos ambientes y si las adquisiciones no se mantuvieron después de que el tratamiento cesó, los efectos del tratamiento podrían ser revertidos. 5. Los niños cuyos padres fueron entrenados eran más propensos a mantener las adquisiciones. Esta es la razón principal por la que el Dr. Lovaas investigó en incluir a las familias, para que puedan reproducir pautas del tratamiento diariamente en sus hogares.   Estos grandes hallazgos del estudio de Lovaas 1973, orientaron la investigación durante los siguientes 14 años. Trabajando con niños pequeños con autismo, la refinación de los procedimientos de tratamiento y la demostración de los efectos, revolucionaron la manera en que los niños con autismo eran tratados por ese entonces. En el estudio de 1987, el Dr. Lovaas capitalizó el hallazgo de la investigación anterior. El tratamiento se inició temprano y los participantes en el estudio de 1987 comenzaron el tratamiento a una edad promedio de 34 meses. El tratamiento fue intenso. Un grupo recibió una media de 40 horas de tratamiento Lovaas cada semana. El tratamiento consistió en sesiones de tratamiento “uno a uno”, las sesiones de co-terapia en la que dos proveedores de tratamiento (por ejemplo, dos terapeutas) tratan al niño al mismo tiempo, muchas horas cada semana de supervisión, muchas horas cada semana con un director del plan de tratamiento, capacitación de padres semanal, y una reunión de consulta semanal en la que todos los intervencionistas, supervisor, director, padre e hijo asistieron. Los padres fueron entrenados y apoyados para que puedan proporcionar tratamiento a todas las horas de vigilia del niño. Los resultados de estos esfuerzos de intervención intensiva sorprendieron a muchos.   De los niños del grupo experimental, el 47% logró adquisiciones significativas en lo cognitivo, en el lenguaje y en lo social, y lograron incluirse en la educación común. El diagnóstico de trastorno autista ya no era apropiado para describir a estos niños que eran indistinguibles de sus pares. Además, el Dr. Lovaas y sus colegas dieron seguimiento a los notables progresos de estos niños con los “mejores resultados”. Un estudio publicado en 1993 observó que 8 de los 9 niños mantienen las adquisiciones y continuaron siendo indistinguibles de sus compañeros a la edad de 12. Por lo tanto, el tratamiento de Lovaas hoy se basa en los descubrimientos del Dr. Lovaas acerca de que el tratamiento debe comenzar temprano, ser supervisado intensamente, y los padres deben estar plenamente capacitados y apoyados como co-terapeutas.

¿Cuál es su punto de vista o perspectiva sobre el autismo?

El autismo es un trastorno del neurodesarrollo que existe dentro de todos los niveles socioeconómicos y culturas. Ser diagnosticado con autismo no significa que uno no puede aprender o funcionar en el mundo. La detección temprana y las intervenciones consistentes son importantes para avanzar, así como garantizar que los múltiples excesos y déficits se aborden. Tener un familiar diagnosticado con autismo podría ser estresante para la familia, sin embargo, es importante saber que no es resultado de una mala crianza (como alguna vez se dijo) y la familia debe participar en las intervenciones con el fin de mantener las adquisiciones y el progreso. Y aunque no sabemos la (o las) causa exacta para el autismo, la investigación del Dr. Lovaas ilustra que el ABA es eficaz en la enseñanza de nuevas habilidades, y ayuda a los niños con autismo mediante la reducción de las conductas desafiantes y el aumento de la capacidad de comunicación, que a su vez ayuda a desarrollar habilidades sociales.   Dr. Lovaas se apresuró a advertir que poner una etiqueta de “autismo” puede tener muchos efectos no deseados. En primer lugar, la gente puede confundirse y pensar que hay una causa subyacente común para el autismo. Entonces pierden tiempo buscando esta causa, cuando podrían dedicarse a fomentar la eficacia de los tratamientos. Con la heterogeneidad de niños con autismo, es poco probable que exista una sola causa de autismo, sino más bien múltiples causas responsables. En segundo lugar, ya que el autismo es tan diverso, el etiquetado de todos los niños de manera similar puede inadvertidamente causar que la gente piense que un solo tratamiento es apropiado para todos los niños con el trastorno. En la actualidad, el tratamiento eficaz Lovaas requiere la individualización de un sinnúmero de tratamientos para aumentar la capacidad del niño para solicitar, para establecer contacto con los ojos, para hacer referencia a las caras de los padres, para aprender a jugar, que se abstengan de lo repetitivo y los comportamientos de aislamiento, etc. Cada uno de estos aspectos a lograr o reducir, requiere de una cantidad pormenorizada de intervenciones. Por supuesto que el diagnostico permite ubicar características comunes a varios sujetos con el trastorno, pero también muestra una gran diversidad.

¿En qué consiste el Método ABA y por qué consideran que debe aplicarse en casos de autismo?

Una descripción completa de la terapia ABA o incluso el método Lovaas superaría los límites de esta entrevista. El Dr. Lovaas ha escrito numerosos libros e innumerables artículos sobre el tratamiento. Lo que puede decirse es que ABA consiste en procedimientos para incrementar las conductas deseables y procedimientos para reducir o reemplazar los comportamientos no deseados. El “refuerzo” es clave para las intervenciones conductuales y se necesita entrenamiento para aprender a aplicar esta técnica consistente y efectiva. Inicialmente, a los niños se les enseña a imitar el comportamiento de los demás. La imitación es una importante habilidad fundamental que nos permite enseñar comportamientos más complejos y también facilita la capacidad del niño para aprender nuevos comportamientos de la observación de otros. Por ejemplo, el juego, y habilidades lingüísticas sociales están continuamente siendo adquiridas por los niños típicos por jugar con los demás. Nos proponemos enseñar la imitación, que abre muchas otras puertas para que el niño adquiera nuevas habilidades más complejas. Cuando los niños desarrollan una historia de aprendizaje, ciertos comportamientos se refuerzan, y otros comportamientos quedan sin reforzar. Así podemos comenzar a cambiar su trayectoria hacia el desarrollo de su grupo de pares típico y comienzar a disminuir las demoras propias de los niños con autismo.   ABA es el único tratamiento validado científicamente a disposición de los niños y las familias con autismo en este momento. Este ha sido el consenso de muchos estudios publicados, muchos paneles estatales y numerosas comisiones nacionales que han investigado la efectividad de las intervenciones actualmente disponibles para los niños con autismo. El análisis científico de la evidencia dicta que ABA se debe considerar el tratamiento predilecto para los niños con autismo.  

¿Cuáles son las diferentes etapas del proceso de implementación del método?

El tratamiento ABA integral comienza con entrevistas a la familia, para revelar sus preocupaciones específicas con el desarrollo del niño. A continuación, una evaluación de las habilidades del niño, sus retrasos y sus excesos conductuales (rabietas, la auto-lesión, la agresión y comportamiento repetitivo). En conjunto con las metas de la familia para el tratamiento son desarrolladas las intervenciones para atender las necesidades del niño. Se desarrolla un plan de tratamiento integral y todos los individuos son entrenados y supervisados en su aplicación del plan.   Una vez que comience el tratamiento, se recogen datos sobre la respuesta del niño al tratamiento. Estos datos se analizan a continuación con frecuencia, usualmente semanal en el caso de la intervención temprana intensiva del comportamiento. El tratamiento es luego modificado añadiendo nuevas habilidades para enseñar o modificar los procedimientos de tratamiento existentes para aumentar su eficacia. Este proceso de análisis de los datos, el desarrollo de nuevas habilidades y modificar el tratamiento es un proceso continuo. Mientras tanto, se está proporcionando supervisión a los padres y los ejecutores del tratamiento para asegurar que todos están aplicándolo de manera correcta.   Una vez que una base de conocimientos de idiomas y el juego se han construido, el tratamiento se generaliza a las interacciones con sus compañeros, en la comunidad, así como a la colocación de grupos típicos. Inicialmente, es necesario estar presente para ayudar al niño a usar sus nuevas habilidades y reforzar a los niños para el uso de las habilidades que han aprendido. Muchos niños con autismo, en la interacción social con sus compañeros sufren rechazo y preferirían jugar en solitario o ver desde afueras. Por lo tanto, la intervención integral de comportamiento intenta aumentar las habilidades sociales como unirse a juego, responder a los comentarios y, con el tiempo, ir tomando el papel de iniciador de estas interacciones sociales.

Sabemos que el ambiente juega un papel importante en su enfoque. ¿Por qué?

De acuerdo con las teorías científicas de análisis de comportamiento aplicado, el medio ambiente es un factor en el comportamiento de todos los pueblos. En ABA se considera que los estímulos presentes en el medio ambiente influyen en las personas y sus reacciones. Un estudiante no se comporta igual en la biblioteca de la universidad que en un bar. El Dr. Lovaas reconoció la importancia de un entorno específico para los niños con autismo. Él veía el medio ambiente promedio como bien adaptado para la persona promedio, pero los niños con autismo necesitan un medio ambiente de tratamiento adaptado a sus necesidades únicas. ABA nació a partir de reconocer esto.

¿Desde el método ABA, qué se entiende por “refuerzo”, refuerzo positivo y castigo? ¿podría explicarlo con algún ejemplo? Cuando usted oye o lee la palabra refuerzo piensa comportamiento creciente. Refuerzo positivo se refiere al comportamiento creciente, porque algo se añadió como una consecuencia. Supongamos que alguien cuenta un cuento cómico a un grupo de personas y esto genera mucha gracia y risas. Esa persona seguirá contando ese cuento a otras personas porque conoce el efecto que tiene. El hecho de que la gente se ría es lo que refuerza el comportamiento de quien cuenta la historia cómica. La risa es un refuerzo positivo para continuar con dicha conducta. Si luego la persona cuenta otra broma que no genera risas y genera disgusto eso va a inhibir la conducta, actuando como un castigo o refuerzo negativo. Al analizar el comportamiento de los niños observamos en primer lugar que a veces se produce un refuerzo a veces nosotros como padres les gustaría. Podemos alabar a un niño para compartir y jugar con su hermano porque valoramos este comportamiento. Sin embargo, el refuerzo también puede ocurrir por comportamientos que en realidad woudl prefieren ver menos. Por ejemplo, piense en un bebé y cómo llanto ha servido como un factor de refuerzo en su / su vida temprana. Cada vez que un bebé llora, un padre se le acerca, lo alimenta, lo cambia, lo pone a la cama, se reúne emabrgo necesidades, etc. Por lo tanto, que el bebé ha aprendido que cada vez que él / ella llora, los padres le proporcionen / ella atención y cumplir con su / sus necesidades. Así, el llanto se ha reforzado como medio de cummunication.

¿Qué lugar ocupan los padres en el tratamiento del niño de acuerdo con el método ABA?

Los padres son la parte más importante del tratamiento de su hijo. Nos esforzamos para ayudar a integrar a los niños en sus entornos familiares y comunitarios y esto es casi imposible sin la participación de los padres. Los padres siempre estarán en vida de sus hijos, mientras que los proveedores son temporales. La investigación del Dr. Lovaas ilustra que los niños cuyos padres fueron entrenados en técnicas de ABA fueron capaces de aprovechar al máximo los momentos de vigilia de sus hijos y fueron cruciales para el progreso de su hijo. Si un padre colabora e implementa las técnicas utilizadas por el proveedor, puede ayudar a su hijo en nuevos ambientes donde los “terapeutas” no están presentes.

¿Qué son los Programas de Educación y en base a qué variables hay que prepararse ellos?

Los programas de educación desarrollados como aparte del tratamiento ABA comprehnisive son diferentes para cada niño abordado con esta metodología. Como se mencionó anteriormente, el tratamiento comienza entrevistando a la familia, la evaluación las habilidades del niño y la evaluación de sus retrasos. Basándose en esta información se planean los tratamientos individualizados. Hay algunas habilidades básicas que deben enseñarse como parte del plan de estudios para todos los niños. La imitación, la comprensión de los demás, la comunicación para satisfacer sus necesidades, el desarrollo del habla, desarrollo habilidades de juego, desarrollo de habilidades sociales, etc.

Por último, ¿qué mensaje le transmitirían a los padres y familiares de niños con TEA que están en busca de respuestas? Ser padres es una tarea difícil para la mayoría de los padres. Pero hay una preocupación adicional cuando un hijo presenta algún retraso y no es receptivo a los intentos para fomentar su desarrollo. Los niños con trastornos generalizados del desarrollo tienen la capacidad de aprender, aunque pueden inicialmente aprender de un modo distinto que sus pares y compañeros. La interacción y la construcción de las interacciones sociales positivas con su hijo con TEA es posible. Solamente hay que pensar más allá de los modelos, ya que no todos los niños se ajustan en “la caja”. Los padres beneficiaran a sus hijos con su paciencia, determinación, aplicación sistemática de tratamiento, y tomando objetivamente cada día a la vez, sabiendo que el progreso vendrá. El compromiso de los padres en un programa de tratamiento ABA es una inversión en el futuro de su hijo, que le reembolsará con un don precioso, atesorado, y que no tiene precio. Agracedecemos a Scott Cross, PhD, LP, BCBA-D Licensed Psychologist PSY 23924

Board Certified Behavior Analyst-Doctoral 1-00-0252
Clinical Director
Lovaas Institute
6167 Bristol Parkway, Suite 130
Culver City, CA 90230
Phone:  310-410-4450 x102
Fax:  310-410-4455

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